Колосс на глиняных ногах

Выражение употребляется, когда речь идет о чем-нибудь величественном с виду, но по существу слабом.

Возникло из библии (Даниил, 2, 31—34), из рассказа о вавилонском царе Навуходоносоре, который увидел во сне огромного металлического истукана на глиняных ногах; камень, оторвавшийся от горы, ударил в глиняные ноги истукана и разбил их (символ его царства, которому суждено разрушиться).

С конца XVIII в. выражение это в Западной Европе стали применять по отношению к Российской империи. По свидетельству французского посла при дворе Екатерины II графа Cefropa, первым так назвавшим Россию, был французский философ-материалист Дени Дидро (1/13—1/84), посетивший Россию в 1773-1774 гг. (Comte de Segur Memoires ou Souvenirs et anecdotes, Paris, 1827, v. II, p. 143, 214).

Сегюр рассказывает также, что принц Генрих Прусский, брат Фридриха Великого, говорил ему, что хотя Россия и колосс на глиняных ногах, но что это «громадный колосс, на который нельзя напасть, так как он покрыт ледяной броней и у него длинные руки. Он может протянуть их и нанести удар, куда ему вздумается; его возможности и его силы, когда он хорошо их осознает и будет уметь ими пользоваться,могут быть гибельны для Германии» (Segur, II, р. 143-144).

Вспоминая свое пребывание в России, сам Сегюр восклицает, что если в то время Россия «была лишь колоссом на глиняных ногах, то этой глине дали затвердеть и она превратилась в бронзу» (там же, с. 214). Эти слова Сегюра объясняются тем, что воспоминания были написаны им после поражения наполеоновской армии и взятия русскими войсками Парижа.

Но вы, мутители палат,
Легкоязычные витии,
Вы, черни бедственный набат,
Клеветники, враги России!
Что взяли вы?.. Еще ли росс
Больной, расслабленный колосс?
Еще ли северная слава
Пустая притча, лживый сон?