Мертвые души

Заглавие поэмы Н. В. Гоголя (1842), главный герой которой Чичиков с спекулятивной целью скупает у помещиков «мертвые души», называя так умерших крепостных крестьян, которые по документам, «ревизским сказкам», значились до очередной переписи живыми.

Обычно считается, что выражение «мертвые души» идет «из эпохи крепостного права»; например, такое объяснение дано в «Толковом словаре русского языка» под редакцией проф. Д. Н. Ушакова, М. 1935, т. 1, с. 818. Между тем до появления поэмы Гоголя оно было почти неизвестно.

Е. С. Смирнова-Чикина в своей неизданной работе «Кто «хозяин» названия и сюжета «Мертвых душ»?» пишет следующее: «Близкий друг Гоголя проф. Московского университета М. П. Погодин с негодованием писал ему: «Мертвых душ» в русском языке нет. Есть души ревизские, приписанные, убылые, прибылые» Действительно, выражение «мертвые души» не встречалось в государственных актах, указах и других официальных документах.

В «Полном собрании законов Российской империи с 1649 года», в томах XIV, XV и XVII, перечислены разнообразные судебные дела помещиков но ни в указах, ни в приговорах, ни в изложении дел ни разу не употребляется выражение «мертвые души». Там оно заменено словами: «умершие крестьяне».

В «Словаре Академии Российской» (в изд. 1789—1794 и 1806—1822) «мертвых душ» нет, нет их и в «Опыте словаря русских синонимов» П. Калайдовича (М. 1818), как нет и в специальном сельскохозяйственном словаре В. Бурнашева («Опыт терминологического словаря сельского хозяйства, фабричнссти, промысла и быта народного», СПБ. 1843—1844) и во многих других…

По этим данным можно считать установленным, что до появления «Мертвых душ» Гоголя это выражение было очень редким.

Откуда же взял его сам Гоголь? Первый раз слова «Мертвые души» были зафиксированы на бумаге в письме Гоголя Пушкину 7 октября 1835 г.: «Начал писать «Мертвых душ», — извещал Гоголь великого поэта, давшего ему совет написать поэму о скупщике умерших крестьян. Судя по тексту и смыслу письма, это выражение уже известно Пушкину, не должно удивить его, следовательно можно думать, что оно уже прозвучало в разговоре двух великих писателей при обсуждении сюжета о приключениях Чичикова. Оба знали случаи скупки и залога документов умерших крестьян, но кто из них, знатоков русского языка, первый произнес «мертвые души» — определить нельзя. Несомненно, оно взято из яркой и красочной речи народа.

Со времени появления поэмы Гоголя выражение «мертвые души» стало крылатым в значении: люди, фиктивно числящиеся где-либо.